Científicos vinculan aerosoles con la prematura fusión de nieve

¿Qué sucede cuando la nieve se ensucia?

(Reproducido de NASA’s Goddard Space Flight Center)

Pequeñas partículas suspendidas en el aire, conocidas como aerosoles, pueden oscurecer la nieve y el hielo causando una mayor absorción de energía solar. Pero hasta hace poco, rara vez se consideraban en los modelos climáticos el efecto conjunto de los tres principales tipos de aerosoles que absorben luz.

 

La deposición de polvo en la capa de nieve de las montañas de Colorado en el año 2009. La magnitud del impacto de oscurecimiento de la nieve redujo el albedo a alrededor del 30%, lo que supuso más del doble de absorción de luz solar. (Fotografía de S. McKenzie Skiles, Nieve Optics Laboratory, NASA / JP)

En un nuevo estudio, científicos de la NASA utilizaron un modelo climático para examinar el impacto de este fenómeno de oscurecimiento del manto nivoso en hemisferio norte, incluyendo cómo afecta a la cantidad de nieve y al calentamiento del suelo en primavera.

 

Reducción del albedo de la nieve producida por los depósitos de aerosoles (polvo, hollín y carbono orgánico) en la primavera boreal. (Fuente: Dark Snow Project)

El origen del hollín (carbono negro) y del carbono orgánico se encuentra en la quema de los combustibles fósiles (carbón y petróleo), así como de los biocombustibles y biomasa de los bosques.

 

Partículas de hollín y carbón orgánico incorporadas al manto nivoso originadas en la quema de combustibles. (Fuente: Dark Snow Project)

Agregado al modelo de clima de GEOS-5 de la NASA el efecto de oscurecimiento de la nieve, los científicos analizaron los resultados de 2002 a 2011 y los compararon con ensayos del modelo sin los aerosoles sobre la nieve. Encontraron que los aerosoles juegan un papel en la absorción de energía solar, que se ve incrementada con la presencia de éstos. Sobre amplios lugares del hemisferio norte, la nieve oscurecida causó que algunas temperaturas de la superficie llegaran a ser hasta 10 grados Fahrenheit (5,6 ºC) más calientes de lo que serían si la nieve hubiese sido prístina. Como resultado, las áreas más cálidas, debido al efecto de oscurecimiento del manto nivoso tenían menos nieve en la primavera que la que hubieran tenido en condiciones de nieve prístina.

 

Esta imagen muestra cómo la reducción del albedo por el efecto de oscurecimiento de la nieve aumenta la masa fundida en primavera. (Fuente: Dark Snow Project)

Según el estudio, el efecto de oscurecimiento de la nieve por:

  • polvo contribuyó significativamente al calentamiento superficial en Asia Central y en el Himalaya Occidental.
  • hollín (carbono negro) tuvo un impacto más grande sobre todo en Europa, en el este del Himalaya y en Asia Oriental, y menor en América del Norte.
  • carbono orgánico fue relativamente bajo, pero presente en regiones como el sureste de Siberia, noreste de Asia y oeste de Canadá.

El investigador Teppei Yasunari, del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt (Maryland), afirma A medida que agregamos más de estos aerosoles a la mezcla, estamos aumentando potencialmente nuestro impacto global sobre el clima de la Tierra.

 

Video explicativo (Fuente: NASA's Goddard Space Flight Center)

Investigación: Impact of snow darkening via dust, black carbon, and organic carbon on boreal spring climate in the Earth system. Journal: Geophysical Research: Atmospheres

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